La victoire syndicale pour l’entrepôt d’Amazon pourrait changer le mouvement syndical américain

L’entrepôt d’Amazon à Staten Island est un lieu de travail tout à fait du 21e siècle où des « cueilleurs » humains sélectionnent des articles sur des étagères qui leur sont apportés par une flotte de robots. Pourtant, lorsque les dirigeants du nouveau syndicat Amazon Labour Union ont voulu syndiquer l’endroit, ils se sont tournés vers un manuel intitulé “Méthodes d’organisation dans l’industrie sidérurgique” de 1936. La brochure recommande entre autres un “système de chaîne” par lequel les travailleurs recrutent d’autres travailleurs. .

Que les travailleurs d’Amazon se penchent sur l’histoire de l’industrie sidérurgique n’est pas aussi étrange que cela puisse paraître. L’acier était un secteur vital de l’économie américaine il y a un siècle, tout comme le commerce électronique aujourd’hui. Dans les années 1930, les grandes entreprises sidérurgiques résistaient aux syndicats en les présentant comme des intermédiaires gênants. “Les étrangers n’étaient pas nécessaires dans le passé”, a averti les travailleurs dans un manifeste de Bethlehem Steel. “Rien n’est arrivé pour les rendre nécessaires maintenant.”

La semaine dernière, les travailleurs de l’entrepôt Amazon de Staten Island sont entrés dans l’histoire en devenant la première usine aux États-Unis à se syndiquer. Les organisateurs ont attribué leur succès au fait que leur syndicat en démarrage était dirigé par des travailleurs plutôt que par des personnes qui pourraient être qualifiées d'”étrangers”. Le chef Chris Smalls était un ancien ouvrier du site. D’autres membres clés y travaillaient encore et parlaient du syndicat à leurs collègues pendant les pauses et à l’arrêt d’autobus après les quarts de travail. Ils ont apporté de la nourriture; numéros de téléphone recueillis ; distribué des tee-shirts.

Les syndicats cherchent désespérément à s’implanter sur Amazon pour une bonne raison. L’entreprise est si vaste qu’elle peut également façonner les conditions de travail dans d’autres entreprises. J’ai assisté une fois à une conférence pour les dirigeants d’entreprises de livraison britanniques qui ont admis qu’ils payaient trop peu leurs employés, mais se sont plaints de n’avoir pas le choix parce qu’Amazon avait amené les consommateurs à s’attendre à ce que leurs marchandises soient livrées gratuitement et très rapidement. Même les pays dotés de syndicats puissants sont aux prises avec cette dynamique : le syndicat allemand Verdi appelle régulièrement à des grèves dans les entrepôts d’Amazon pour tenter de mettre l’entreprise en conformité avec des accords sectoriels plus larges.

L’utilisation de la technologie par Amazon pour surveiller les travailleurs s’est également étendue à d’autres entreprises. En 2020, il a lancé AWS Panorama, qui utilise la technologie de vision par ordinateur pour analyser les images des caméras de sécurité sur les lieux de travail afin de détecter quand les employés ne respectent pas les règles comme la distanciation sociale.

La grande question est de savoir si la victoire de l’entrepôt d’Amazon marquera un tournant pour le mouvement ouvrier américain au sens large. Les chiffres des gros titres semblent toujours sombres. L’année dernière, seulement 10,3 % des employés américains étaient syndiqués, contre environ 20 % au début des années 1980. Parmi les 16 à 24 ans, qui travaillent de manière disproportionnée dans des secteurs sans syndicat, le nombre n’était que de 4,2 %. Les États-Unis ne sont pas seuls : le nombre de syndicalistes a diminué de moitié en moyenne dans les pays de l’OCDE depuis 1985.

Mais il y avait des signes de changement avant même cette victoire. Un sondage Gallup l’année dernière a révélé que 68% des Américains approuvaient les syndicats, le chiffre le plus élevé depuis 1965. Les travailleurs ont commencé à former des syndicats dans des endroits inattendus, des succursales Starbucks aux entreprises technologiques en passant par les magazines de mode sur papier glacé. Le contexte macroéconomique compte également : une pénurie de main-d’œuvre depuis la pandémie rend les gens plus confiants quant à la possibilité de tendre la main.

Il est également possible que l’expérience des «travailleurs essentiels» pendant la pandémie ait brisé une partie de la peur existentielle que les robots pourraient bientôt remplacer leur emploi. Malgré tous les discours sur une vague imminente d’automatisation entraînant un chômage de masse, les robots ne sont pas intervenus pour résoudre des problèmes tels que la pénurie de chauffeurs de camion. “Pour faire mon travail de préparation de commandes stop séquencées, il n’existe actuellement aucune machine capable de faire cela”, m’a récemment confié un employé d’entrepôt. « La classe dirigeante appelle cela du travail non qualifié, ils disent que c’est du travail non qualifié parce que n’importe qui peut le faire. Si n’importe qui peut le faire, alors n’importe quelle machine peut le faire, mais évidemment ils n’ont pas programmé ou construit une machine qui pouvez fais le.”

Les robots de Staten Island ne menacent pas de déplacer les humains, mais ils imposent un rythme implacable à leur travail – un problème qui a contribué à galvaniser le soutien au syndicat. Lorsque le New York Committee for Occupational Safety and Health, une organisation de travailleurs, de syndicats et de professionnels de la santé et de la sécurité, a interrogé 145 travailleurs, les deux tiers ont déclaré ressentir des douleurs physiques dans le cadre de leur travail (en particulier aux pieds, aux genoux, au dos, chevilles, épaules et mains).

Les syndicats ont longtemps attendu un tel moment. La victoire chez Amazon suggère que des lieux de travail américains comme ceux-ci peuvent effectivement être syndiqués, mais uniquement de l’intérieur.

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