Le projet Kuiper d’Amazon réserve jusqu’à 83 fusées pour lancer ses satellites diffusant sur Internet

Project Kuiper – l’initiative Internet depuis l’espace prévue par Amazon – a annoncé aujourd’hui avoir réservé des dizaines de nouveaux lancements sur trois fusées différentes pour mettre ses futurs satellites en orbite. Les satellites voleront sur de puissantes fusées actuellement développées par le fournisseur de lancement européen Arianespace, la société américaine United Launch Alliance et Blue Origin, la société spatiale du fondateur d’Amazon, Jeff Bezos.

Les vols combinés – jusqu’à 83 lancements au total – devraient se dérouler sur une période de cinq ans et permettront au projet Kuiper de lancer l’essentiel de sa constellation prévue de 3 236 satellites. Amazon n’a pas fourni de détails sur le coût des contrats de lancement, mais la société investit des milliards de dollars dans les trois accords, selon James Watkins, porte-parole de Project Kuiper. Amazon a également affirmé que l’accord “est le plus grand achat commercial de lanceurs de l’histoire”.

Le projet Kuiper a besoin de pas mal de fusées pour envoyer sa future mégaconstellation dans l’espace. La filiale d’Amazon prévoit de créer une vaste gamme de satellites en orbite terrestre basse, conçus pour fournir un service Internet haut débit à faible latence à toutes les parties du globe. Pour exploiter le système, les utilisateurs doivent acheter l’une des antennes utilisateur de Project Kuiper, que la société a prévisualisées fin 2020. Les terminaux scannent le ciel, à la recherche de satellites au-dessus. Ces satellites relaient les signaux des stations au sol – des installations déjà connectées à l’infrastructure Internet à fibre optique existante – vers et depuis les antennes des utilisateurs.

Le concept est assez similaire au programme Starlink en pleine croissance de SpaceX – une constellation planifiée de dizaines de milliers de satellites également conçus pour fournir un accès Internet haut débit à partir de l’orbite terrestre basse. Cependant, Starlink a déjà plusieurs années d’avance sur Project Kuiper. Jusqu’à présent, SpaceX a lancé plus de 2 000 satellites en orbite et a commencé un service limité dans le monde entier, avec 250 000 abonnés connectés au système jusqu’à présent, selon SpaceX. Le projet Kuiper n’a encore lancé aucun de ses satellites.

Cependant, la société espère changer cela cette année. Il y a un an, Amazon a annoncé qu’il avait acheté neuf lancements de la fusée Atlas V de United Launch Alliance pour envoyer lots de satellites en orbite. Et en novembre, Project Kuiper a révélé son intention de lancer ses deux premiers prototypes de satellites sur une nouvelle fusée expérimentale appelée RS1 en cours de développement par la startup ABL Space Systems. La société s’attend à ce que ces premiers vols prototypes aient lieu au quatrième trimestre 2022, avec un prototype de satellite volant sur chaque fusée RS1. Cependant, cela dépend du fait que le RS1 soit prêt à temps. ABL Space Systems a subi un accident de test lors du développement de la fusée en janvier, ce qui a retardé de trois mois le calendrier de la société, selon Nouvelles de l’espace.

Rien n’a changé concernant l’accord de Project Kuiper avec ABL Space Systems, selon Watkins. Une fois ces premiers lancements de prototypes effectués, Project Kuiper a la possibilité de voler soit sur l’Atlas V, soit sur les trois fusées de son nouveau contrat. L’accord porte sur les lancements de trois fusées encore en développement : Ariane 6 d’Arianespace, Vulcan d’ULA et New Glenn de Blue Origin. Le projet Kuiper a réservé 38 lancements avec ULA, 18 avec Arianespace et au moins 12 avec Blue Origin (avec la possibilité d’en acheter 15 autres à ce dernier).

Aucune des trois fusées n’a encore été lancée, et toutes les trois ont été retardées des années au-delà de leurs débuts ciblés. À l’heure actuelle, Arianespace et ULA prévoient de lancer leurs fusées fin 2022, tandis que Blue Origin ne prévoit pas de faire voler New Glenn avant 2023 au plus tôt.

Parmi les cinq fusées utilisées par Amazon pour lancer ses satellites, l’Atlas V est la seule fusée actuellement opérationnelle. Cependant, lorsque les fusées d’Arianespace, ULA et Blue Origin commenceront à voler, elles devraient avoir des capacités de charge beaucoup plus élevées que l’Atlas V, permettant à Amazon d’installer plus de satellites sur une fusée à la fois. Cependant, le projet Kuiper ne divulgue pas encore combien de ses fusées peuvent tenir sur chaque véhicule.

Tout d’abord, Amazon doit lancer ses prototypes avec ABL. Après cela, la société peaufinera la conception de ses satellites finaux avant de les lancer par lots. Amazon ne dira pas quel ordre de fusées il utilisera, mais maintenant, la société a potentiellement plus de 90 lancements différents parmi lesquels choisir.

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